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哺乳期最長的靈長類 紅毛猩猩的哺乳期長達八年

哺乳期最長的靈長類 紅毛猩猩的哺乳期長達八年
紅毛猩猩的壽命可達五十年

身為世界上最大的爬樹動物,紅毛猩猩現在又有另一個無與倫比的頭銜:牠們哺乳幼兒的時間,長過任何靈長類動物。令人驚訝的新研究結果透露,年幼的猩猩吸奶期間長達八年,有些情況下更長。

毛茸茸的小傢伙什麼時候斷奶,沒什麼人知道。部分原因是因為牠們大部分時間待在樹上,我們看不見。但知道牠們什麼年紀開始獨立生活,對力圖拯救牠們的保育人員而言格外重要。

澳洲格里菲斯大學生物人類學家司蜜絲的團隊發展出一套頗有創意的方法,以追蹤猩猩的哺乳期:分析幼兒牙齒內稀有金屬鋇的含量。因為鋇可以從母乳吸收到紅毛猩猩幼兒的骨骼裏,所以鋇的含量能顯示幼兒的哺乳時間長短。印尼帕龍山國家公園負責猩猩計畫的生物人類學家娜特評論:「這些科學家利用野生靈長類動物的牙齒來判斷斷奶年齡的方法真是令人叫絕。」

司蜜絲和同事研究了四種印尼的猩猩幼兒:兩種來自婆羅洲,另兩種來自蘇門答臘。多年前這些猩猩因為標本蒐集而遭射殺,骨骼存放在博物館裏。科學家們研究標本臼齒裏的鋇含量和成長模式,他們發現,猩猩的鋇含量出生一年後開始降低,但是將近十年之後仍然存在。科學家判斷,一隻婆羅洲猩猩在八歲一個月後才斷奶,一隻蘇門答臘猩猩在八歲十個月時竟然還在吸奶。這些猩猩平均在十五歲生第一胎,在野外可活到約五十歲。

牙齒內鋇含量也有周期性的起伏,相當於水果生產多或少的季節:當果實充足時,鋇含量就低。司蜜絲認為,當果實生產不佳,猩猩幼兒就更依靠母奶過活。娜特補充:「在野外,我們不容易知道小猩猩喝多少母奶。這項研究顯示,牠們在少年時期依然喝很多母奶。」

娜特還說,這些猩猩的生活環境很少食物過剩,相對降低了快速成長的機率。假如水果的供應更加可靠,或許猩猩的哺乳期就會縮短。相對地,圈養的靈長類動物成長得比較快,可能是因為牠們吃得又營養且不間斷。

猩猩繁殖緩慢,加上為建立棕櫚農園大量砍伐森林,猩猩的數目逐漸減少,瀕臨絕種。過去六十年內,婆羅洲島的猩猩總數已經減半。根據世界自然基金會的資料,在蘇門答臘,猩猩只剩下不到一萬五千隻,而一個世紀前,蘇門答臘的猩猩總數可能有二十三萬之多。

娜特強調:「要保護猩猩,我們必須了解環境和牠們緩慢成長及繁殖的關係。」

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  • 講義 2017-08-29
關鍵字: 講義猩猩靈長類紅毛猩猩
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