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气候瘟疫

气候紧急时代来了
气候紧急时代来了

岩层是地球歷史的纪录,被时间的力量压缩成仅仅几公分的地层。冰也有同样作用,像一本记录气候的帐本,更是冻结的歷史,部分解冻后甚至可能甦醒过来。

北极冰层里冻结的,有几百万年前曾在空气传播的疾病,也有人类出现前曾在地球上活跃的病毒。假如这些史前瘟疫的细菌或病毒从冰层里释出,人体的免疫系统恐怕完全无法抵抗。

科学家已经在实验室里成功让几种不同的微生物復活,2005年,三万两千年前的嗜极端菌成功復活;2007年,一种八百万年前的微生物也成功復活。2018年,科学家让在永冻土中冻结了四万两千年的蠕虫这种较大的微生物復活了。

除了古微生物,北极冰层里也藏了比较近代的可怕疾病。在阿拉斯加,研究人员发现1918年流感大流行时的病毒遗迹,那次流感造成5亿人感染、5,000万人死亡,比第一次世界大战死亡人数还要多。

科学家怀疑阿拉斯加的冰层还封存天花病毒、鼠疫杆菌,以及其他各种原本已走入歷史的疾病,等于一部人类重大疾病的简史,如今却像一碗鸡蛋沙拉被晾在北极的太阳下。

2016年,俄罗斯有二十几人感染炭疽病,其中一名男孩死亡,原因正是永冻土解冻后露出一具有带炭疽杆菌的驯鹿尸体,那头驯鹿死了至少七十五年,当初害死牠的炭疽杆菌却还能在解冻后释放孢子,附近两千多头驯鹿也因而死亡。

比起古老的疾病,流行病学家更担心的是现有病原体会因暖化而转移阵地、基因重组,甚至重新演化。

以前,人类的移动性不高,疾病比较难大流行。今天,虽然世界已经很全球化,但地球生态系统基本上还算稳定,这也是疾病大流行的防护网。我们知道某几种病原体会在哪些地方传播,这就是为什么旅游中要是会接触到某些病媒蚊虫,行前需要预防性用药和施打各种不同的疫苗。

然而,全球暖化会打乱这些生态系统,意味着疾病有可能跨越原来的防护网。随着热带的范围扩大(目前每十年扩大50公里),原来的疫区界线正在快速消失。

在巴西,黄热病原本只在亚马逊盆地流行,这里是嗜血蚊属和煞蚊属这两大类病媒蚊活跃的地方。在亚马逊丛林深处生活、工作或旅游的人会有染病之虞,但也只有这些人需要担心。然而,就在2016年,黄热病传播到亚马逊以外,因为愈来愈多蚊子往丛林外扩散,到了2017年,黄热病传到了巴西人口稠密的大都市圣保罗和里约热内卢,超过3,000万人(其中很多住在贫民窟)面临这种死亡率达3%到8%的传染病侵袭。

黄热病只是全球暖化下,眾多会随着蚊子迁移扩散、征服愈来愈多区域的瘟疫之一,大流行病全球化时代已悄然开启。目前,全球每年因疟疾单一疾病死亡的人数就有100万,感染的人更不计其数,但住在缅因州或法国的人不太需要担心感染,但随着热带范围向北推进,蚊子跟着迁移,这些地方的人也要开始担心了。在接下来的这一百年,世界上将有愈来愈多人口活在这些疾病的阴影下。

不过才几年前,你也还不太需要担心兹卡病毒,不是吗?兹卡病毒刚好可用来说明流行病学家担心的第二个问题:基因突变。我们以前从没听过兹卡病毒,一方面是这种病毒以往只局限在乌干达和东南亚地区;另一方面,这种病毒以前似乎不会导致新生儿有先天缺陷。

但几年前开始,兹卡病毒会造成新生儿小脑症的讯息在全球引起恐慌,但到目前为止,科学家仍然无法真正明瞭背后的机制。有可能病毒传到美洲后出现基因突变,或为了适应新环境起了变化,也可能兹卡病毒在另一种病毒同时存在的情况下,才会对胎儿产生可怕的作用。还有一种可能,乌干达的环境中或免疫史上有某种因素能够保护孕妇和胎儿。

不过,我们倒是很清楚气候变迁会如何影响某些疾病。例如疟疾在炎热的地区特别盛行,正因如此,世界银行估计,到2030年以前,全球将有36亿人面临感染疟疾的威胁,其中1亿人是因为气候变迁的直接影响所致。

像这样的预测不仅需要气候模型,还必须对病原体和病媒之间错综复杂的关系有所理解。疟疾的传播是靠病原虫和蚊子;莱姆病的传播是靠病原菌和蜱,而俗称壁虱的蜱,也是全球暖化下另一种正在快速增长的危险病媒。

根据调查记者菲佛(Mary Beth Pfeiffer)的报导,莱姆病例正在日本、土耳其和南韩急剧增加,这三地在2010年以前从来没出现过莱姆病(零病例),现在每年却有数百名韩国人被感染。目前,荷兰有54%的地区受到蜱虫侵扰;在全欧洲,莱姆病例已增加到平常标准值的3倍。在美国,每年新病例约是30万例,许多病例在接受治疗多年后仍然持续出现症状,未来病例数恐怕会不断累加上去。

人类对蜱早有认识,但莱姆病却是相对新的疾病,患者从关节疼痛、疲累、记忆丧失到顏面神经麻痹,但医学界对它的理解尚浅。

地球上还有数不清我们所知甚少的寄生虫,这表示我们对气候变迁会如何改变或重组这些病媒,充满疑问与无知。气候变迁带来一个陌生疾病纷纷出炉的新世界,人类从来没有遇过,想担心也不知从何担心起。

细菌是更棘手的微生物,我们知道的细菌大概更少。最可怕的也许是目前在我们体内的细菌,即使是人体内的细菌,也有99%是科学界不了解的。这表示我们对于气候变迁会如何影响人体,比方说肠道的细菌,几乎一无所知,这些现代人重度依赖、像隐形工厂工人一般帮我们消化食物、控制焦虑,以及处理各种大小功能的细菌,究竟有多少会因为气温升高几度而突变、减少,甚至全部灭亡?

那些与人类共生了可能几百万年的无害细菌,会不会一夜之间转变成早已进驻我们体内的病原?至今仍是个谜。但无知不会令人心安,不会因为我们不去理解问题,灾难就不找上门来,气候变迁终将让我们明白我们要付出的代价。

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  • 气候紧急时代来了 2020-04-09
关键字: 我们病毒疾病气候细菌
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