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氣候瘟疫

氣候緊急時代來了
氣候緊急時代來了

岩層是地球歷史的紀錄,被時間的力量壓縮成僅僅幾公分的地層。冰也有同樣作用,像一本記錄氣候的帳本,更是凍結的歷史,部分解凍後甚至可能甦醒過來。

北極冰層裡凍結的,有幾百萬年前曾在空氣傳播的疾病,也有人類出現前曾在地球上活躍的病毒。假如這些史前瘟疫的細菌或病毒從冰層裡釋出,人體的免疫系統恐怕完全無法抵抗。

科學家已經在實驗室裡成功讓幾種不同的微生物復活,2005年,三萬兩千年前的嗜極端菌成功復活;2007年,一種八百萬年前的微生物也成功復活。2018年,科學家讓在永凍土中凍結了四萬兩千年的蠕蟲這種較大的微生物復活了。

除了古微生物,北極冰層裡也藏了比較近代的可怕疾病。在阿拉斯加,研究人員發現1918年流感大流行時的病毒遺跡,那次流感造成5億人感染、5,000萬人死亡,比第一次世界大戰死亡人數還要多。

科學家懷疑阿拉斯加的冰層還封存天花病毒、鼠疫桿菌,以及其他各種原本已走入歷史的疾病,等於一部人類重大疾病的簡史,如今卻像一碗雞蛋沙拉被晾在北極的太陽下。

2016年,俄羅斯有二十幾人感染炭疽病,其中一名男孩死亡,原因正是永凍土解凍後露出一具有帶炭疽桿菌的馴鹿屍體,那頭馴鹿死了至少七十五年,當初害死牠的炭疽桿菌卻還能在解凍後釋放孢子,附近兩千多頭馴鹿也因而死亡。

比起古老的疾病,流行病學家更擔心的是現有病原體會因暖化而轉移陣地、基因重組,甚至重新演化。

以前,人類的移動性不高,疾病比較難大流行。今天,雖然世界已經很全球化,但地球生態系統基本上還算穩定,這也是疾病大流行的防護網。我們知道某幾種病原體會在哪些地方傳播,這就是為什麼旅遊中要是會接觸到某些病媒蚊蟲,行前需要預防性用藥和施打各種不同的疫苗。

然而,全球暖化會打亂這些生態系統,意味著疾病有可能跨越原來的防護網。隨著熱帶的範圍擴大(目前每十年擴大50公里),原來的疫區界線正在快速消失。

在巴西,黃熱病原本只在亞馬遜盆地流行,這裡是嗜血蚊屬和煞蚊屬這兩大類病媒蚊活躍的地方。在亞馬遜叢林深處生活、工作或旅遊的人會有染病之虞,但也只有這些人需要擔心。然而,就在2016年,黃熱病傳播到亞馬遜以外,因為愈來愈多蚊子往叢林外擴散,到了2017年,黃熱病傳到了巴西人口稠密的大都市聖保羅和里約熱內盧,超過3,000萬人(其中很多住在貧民窟)面臨這種死亡率達3%到8%的傳染病侵襲。

黃熱病只是全球暖化下,眾多會隨著蚊子遷移擴散、征服愈來愈多區域的瘟疫之一,大流行病全球化時代已悄然開啟。目前,全球每年因瘧疾單一疾病死亡的人數就有100萬,感染的人更不計其數,但住在緬因州或法國的人不太需要擔心感染,但隨著熱帶範圍向北推進,蚊子跟著遷移,這些地方的人也要開始擔心了。在接下來的這一百年,世界上將有愈來愈多人口活在這些疾病的陰影下。

不過才幾年前,你也還不太需要擔心茲卡病毒,不是嗎?茲卡病毒剛好可用來說明流行病學家擔心的第二個問題:基因突變。我們以前從沒聽過茲卡病毒,一方面是這種病毒以往只局限在烏干達和東南亞地區;另一方面,這種病毒以前似乎不會導致新生兒有先天缺陷。

但幾年前開始,茲卡病毒會造成新生兒小腦症的訊息在全球引起恐慌,但到目前為止,科學家仍然無法真正明瞭背後的機制。有可能病毒傳到美洲後出現基因突變,或為了適應新環境起了變化,也可能茲卡病毒在另一種病毒同時存在的情況下,才會對胎兒產生可怕的作用。還有一種可能,烏干達的環境中或免疫史上有某種因素能夠保護孕婦和胎兒。

不過,我們倒是很清楚氣候變遷會如何影響某些疾病。例如瘧疾在炎熱的地區特別盛行,正因如此,世界銀行估計,到2030年以前,全球將有36億人面臨感染瘧疾的威脅,其中1億人是因為氣候變遷的直接影響所致。

像這樣的預測不僅需要氣候模型,還必須對病原體和病媒之間錯綜複雜的關係有所理解。瘧疾的傳播是靠病原蟲和蚊子;萊姆病的傳播是靠病原菌和蜱,而俗稱壁蝨的蜱,也是全球暖化下另一種正在快速增長的危險病媒。

根據調查記者菲佛(Mary Beth Pfeiffer)的報導,萊姆病例正在日本、土耳其和南韓急劇增加,這三地在2010年以前從來沒出現過萊姆病(零病例),現在每年卻有數百名韓國人被感染。目前,荷蘭有54%的地區受到蜱蟲侵擾;在全歐洲,萊姆病例已增加到平常標準值的3倍。在美國,每年新病例約是30萬例,許多病例在接受治療多年後仍然持續出現症狀,未來病例數恐怕會不斷累加上去。

人類對蜱早有認識,但萊姆病卻是相對新的疾病,患者從關節疼痛、疲累、記憶喪失到顏面神經麻痺,但醫學界對它的理解尚淺。

地球上還有數不清我們所知甚少的寄生蟲,這表示我們對氣候變遷會如何改變或重組這些病媒,充滿疑問與無知。氣候變遷帶來一個陌生疾病紛紛出爐的新世界,人類從來沒有遇過,想擔心也不知從何擔心起。

細菌是更棘手的微生物,我們知道的細菌大概更少。最可怕的也許是目前在我們體內的細菌,即使是人體內的細菌,也有99%是科學界不了解的。這表示我們對於氣候變遷會如何影響人體,比方說腸道的細菌,幾乎一無所知,這些現代人重度依賴、像隱形工廠工人一般幫我們消化食物、控制焦慮,以及處理各種大小功能的細菌,究竟有多少會因為氣溫升高幾度而突變、減少,甚至全部滅亡?

那些與人類共生了可能幾百萬年的無害細菌,會不會一夜之間轉變成早已進駐我們體內的病原?至今仍是個謎。但無知不會令人心安,不會因為我們不去理解問題,災難就不找上門來,氣候變遷終將讓我們明白我們要付出的代價。

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  • 氣候緊急時代來了 2020-04-09
關鍵字: 疾病我們病毒氣候細菌
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