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大腦的青春之泉

大腦愈用,愈年輕《借用創意,你最快出人頭地:賈伯斯、喬治盧卡斯、史蒂芬金……跨界大師教你怎麼借!》‧大是文化出版

變老很糟糕,我背痛、呼吸短促,頭髮一年比一年少。看起來,變老一點好處也沒有。但話說回來,還是有好處,一個老化的矛盾。讓我解釋一下。

美洲豹的優勢是速度,大象是體形,大猩猩是力氣,而人類的優勢是腦力。我們不是速度最快、體形最大或最強壯的,但我們主宰地球,統治這個空間的所有地方和物種,這當然要歸功於偉大的人腦。如同達爾文說的:「物種中最強,甚至最聰明的,未必能存活。能存活的是最能適應改變的物種。」我們是最能適應改變的物種,是人腦讓我們做到這點。

其他物種只能仰賴生存本能,但人類有獨特的能力,讓我們在想要的時候,可以凌駕本能──我們可以重新建構心智。年輕與否,是由這個流程來界定的,嬰兒在心智尚未被設定的狀態下出生,之後經過幾年,數千個神經細胞開始溝通,接著是數百萬個神經細胞,傳送訊息、建立途徑,然後是數十億個神經細胞,形成成熟成年人記憶、信念、態度及感覺的神經網絡。

唯一的問題是,隨著我們年歲漸長,會變得懶惰,而一再使用相同的路徑。這種重複性會挖出深槽──根深柢固的信念、堅定不移的看法,對舊日美好時光的懷念。但我們不一定要這樣,我們可以變年輕,只要繼續學習和創造,就能做到。

在《智慧的矛盾》(The Wisdom Paradox)一書中,神經科學家艾克荷南‧高德伯博士(Dr. Elkhonon Goldberg)說,大腦變老時,心智可以變得更強大。他將這一點稱為「智慧的矛盾」──?隨著年齡而來的是活力,而不是走下坡?──?只要運用生活經驗所建立的網絡來建構新網絡,而不是仰賴它們重複想法與做法,你就可以變得更聰明睿智。

換言之,如果你持續學習,持續創造,即使雙腳筋疲力盡,頂上髮線日漸後退,你都可以保持年輕的心智。頭腦不使用就會退化。

隨時保持重新布線的狀態,是年輕的本質,而且每一個人都做得到。就像巴布‧狄倫(Bob Dylan)說的,你可以變得「永遠年輕」。

高德伯博士提到明尼蘇達州曼卡托市(Mankato)聖母學校修女會的修女,這些修女以長壽著稱,都活到九十幾歲,並且維持嚴格的作息表,她們讀書、玩遊戲,修習各種課程,擁有小她們一半歲數的婦女所擁有的智力耐力,更值得注意的是,她們似乎沒人得過阿茲海默症,也沒有人有痴呆的徵兆。

這激起醫師的好奇心,他們決定解剖這些修女的大腦,看看她們在神經學上如何避開困擾這麼多人的病症。令醫師非常驚訝的是,他們發現,這些修女當中,有許多人確實已經罹患阿茲海默病,擁有纏結的斑塊及受感染的腦細胞,只是生前沒有出現症狀。

高德伯博士指出,這是因為她們過著心智活躍的生活,致力於學習,創造一個持續建構的大腦。當大腦染病時,它會自行建置新網絡,繼續充滿活力地運作,大腦會自我調適。

修女發現青春之泉,你也可以。就像學習一樣,表現創意,是神經元細胞自行建置新網絡的終極行動。華德‧迪士尼臨終前一天,還在病榻上向弟弟羅伊‧迪士尼敘述他最後的構想,並利用醫院病床的天花板,將它描繪出來。

後來羅伊‧迪士尼採用這個構想,在佛羅里達州奧蘭多的沼澤地,建造一座更新、更好的迪士尼樂園。華德‧迪士尼一直創作到生命的盡頭,將生命發揮到最後一刻。

看更多精彩內容詳見本期的講義

  • 講義 2011-05-28
關鍵字: 我們大腦修女年輕心智
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