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國家地理新鮮聞

美國國家地理會社(National Geographic Society)已有百多年歷史,對人類知識和心智的影響及貢獻,是無遠弗屆的。這個會社也是目前世界上規模最大的非營利組織。

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薩白卡爾庫林達奔龍

除了雜誌和電視頻道之外,這個會社也提供一項新聞服務(National Geographic News Service),由他們的專家提供最新的有關人、動物、環境等訊息,分別出現在該會社的新聞頻道及網站。講義與國家地理會社的這項合作,每月以固定專輯方式出現,由留美化工博士謝勳主編、翻譯。相信謝博士的理工背景和人文素養將使這個專輯多彩多姿。

恐龍都有羽毛?

新發現化石顯示,也許所有恐龍的祖先都有羽毛

一批約一億六千萬年前的化石在西伯利亞出土,這些恐龍身上長有羽毛和能快跑的腿。這讓科學家開始懷疑,是否所有恐龍都有羽毛?

過去二十多年來,至少有五具長有羽毛的恐龍在中國出土。牠們都是肉食恐龍,也是現代鳥類的先祖。最近一個國際團隊發現一種新恐龍─薩白卡爾庫林達奔龍。這個發現暗示:長有羽毛的恐龍,或許相當普遍。這種奔龍長一米五,是一種有喙的鳥臀目恐龍,有別於過去發現的有羽毛肉食恐龍。

研究領導人、比利時皇家自然科學研究所的溝德福洛博士解釋:「這可能意味著,所有恐龍的共同祖先長有羽毛。羽毛並非鳥類的專利,所有的恐龍都有。」

英國布里斯托大學古生物學家溫舍教授評論:「在中國境外找到有羽毛的恐龍,是突破性的發現。標本的年代久遠且數目龐大,讓人意想不到。」他繼續說,這些恐龍將有助人們了解羽毛的演變。這批化石上,共有三種羽毛的印記,有別於先前發現的有羽恐龍或現代鳥類。但這些羽毛有什麼作用?溝德福洛回答:「沒有人知道。我也不知道。這些動物不能飛,我只能告訴你這麼多。」

侏羅紀時期,薩白卡爾庫林達奔龍住在今天西伯利亞庫林達河附近。那一堆化石是在山丘上發現的。遠古時期,那裏是湖底。大部分的化石屬於年輕恐龍,包括至少六具頭骨、幾百根其他部位的骨頭。它們屬於不同種類的恐龍,而且身上的鱗片都已進化成羽毛,或許是為了保暖。除了羽毛外,這種奔龍的長尾巴上也有成列的拱形鱗片。牠們的腿部和肘部有一簇簇羽毛,背部則有較流線型的羽毛,而外脛骨長有前所未見的絲帶狀羽毛。

溝德福洛說:「遠古時期,那裏有湖,有火山,很多火山。」這些只吃植物的恐龍死後可能倒在湖底,後來火山爆發,細密的岩灰掩蓋了屍體,得以保存羽毛的印記。

研究報告指出,薩白卡爾庫林達奔龍的鱗片,頗類似某些鳥類鱗狀的皮膚。這也顯示,恐龍和鳥類有很深的基因根源。英國愛丁堡大學古生物學家布魯薩特指出,之前在中國發現的鳥臀目恐龍,曾證實有類似羽毛的粗毛覆蓋著恐龍的身體。他補充:「西伯利亞發現的這批化石是最好的例子,證明有些鳥臀目恐龍長有羽毛。所以,並非只有肉食恐龍才有絨毛。我相信,恐龍的共同祖先或許都有羽毛。」

雖然如此,溝德福洛認為,最大型的一些恐龍,很可能只有一點點羽毛,因為牠們較不需要靠羽毛做熱的絕緣。就如非洲的大象不需要皮毛一樣。

看更多精彩內容詳見本期的講義

  • 講義 2014-12-29
關鍵字: 恐龍羽毛發現化石鳥類
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